20 февраля NASA анонсировало пресс-конференцию по волнующей теме потенциально обитаемых планет за пределами Солнечной системы. 22 февраля в Nature вышла статья, описывающая открытия, которым был посвящен брифинг. В среду в прямом эфире NASA TV Томас Томас Зурбухен, начальник отдела научных разработок NASA, Майкл Гиллон, астроном из Льежского университета, Бельгия,  Шон Кери, Спитцерский центр исследований Калифорнийского технологического института, Николь Льюис, астроном и Сара Сигер, профессор планетарных исследований, изложили результаты последних наблюдений, сделанных посредством телескопа Спитцера (NASA’s Spitzer Space Telescope). Так, с его помощью была обнаружена первая в истории наблюдений система из семи землеподобных планет, вращающихся вокруг одной звезды – Trappist-1, ультрахолодного красного карлика на расстоянии порядка 40 световых лет (236 миллиардов миль) от Земли, в созвездии Водолея. Температура звезды достаточно низкая, чтобы предположить, что даже на планетах, орбиты которых расположены в ней близко – намного ближе, чем это возможно в Солнечной системе, может быть обнаружена вода. А три из семи планет этой системы – e, f и g – находятся в так называемой обитаемой зоне: удаленность их орбиты от центральной звезды системы позволяет предположить, что вероятность обнаружения воды на них – в составе и атмосфере  – весьма велика, а, значит, на них может существовать жизнь.

«Это открытие является важным ключом к поиску ответа на задачу поиска обитаемых сред, мест, где может быть обнаружена жизнь», – говорит Thomas Zurbuchen. «Вопрос, одни ли мы во Вселенной, по-прежнему является одним из основных приоритетов современной науки, и обнаружение такого большого количества близкорасположенных планет в обитаемой зоне – это значительный шаг в нахождении ответа не него.»

В 2018 году, в помощь Хабблу и Спитцеру, будет запущен с работу телескоп Джеймс Вебб (James Webb Space Telescope). С его помощью ученые рассчитывают в течение ближайших двух-трех лет получить данные о молекулярном составе атмосфер планет системы Trappist-1, чем еще ближе подведут человечество к ответу на Самый Главный Вопрос.